Fotografía: Julie Mitchell

Si alguna vez ha manejado por el Camino hacia el sol, ha ido a caminar por los senderos de los Glaciares o ha experimentado la grandeza del Hidden Lake (Lago Escondido), existe la posibilidad de que haya visto una de las especies más majestuosas del parque: el Borrego cimarrónde los Glaciares.

Con una disposición atlética y unos largos cuernos curvos que pesan hasta 30 libras en los machos, el borrego cimarrón es un elemento básico en todo el parque. A pesar de estas características impresionantes, el borrego cimarrón de los Glaciares enfrenta muchos riesgos. Las enfermedades respiratorias pueden afectar la población de cimarrones, impactando la supervivencia de los corderos durante muchos años en el futuro. Hay también problemas de conectividad en corredores particulares debido al evidente incremento de tráfico, recreación y desarrollo.Por ende, el parque hace un trabajo riguroso al estudiar el movimiento de los cimarrones a través de los Glaciares y Parques Waterton, identificando áreas potenciales de migración de enfermedades entre los rebaños del parque y proporcionando conectividad con la región más grande.

Sus donaciones a la Conservación de Glaciares están apoyando este estudio de años múltiples acerca de los borregos cimarrones, brindando a los gerentes del parque las herramientas que necesitan para entender y proteger de mejor manera a las poblaciones de cimarrones durante los años que están por venir.

Estudios facilitan un mejor entendimiento y protección del borrego cimarrón de los Glaciares

En un esfuerzo por conocer más acerca del borrego cimarrón de los Glaciares y como sus donaciones están haciendo la diferencia, nos pusimos al día con Elizabeth Flesch, la investigadora postdoctoral que asiste con el estudio actual de los cimarrones en el Parque Nacional de Glaciares. Continúe leyendo para obtener detalles y descubrir unas fotos impresionantes de este estudio que se lleva a cabo gracias a su apoyo.

Conservación del Parque Nacional de Glaciares (CPNG): ¿Podría hablarnos un poco acerca de usted, de dónde es y cuáles son sus antecedentes educativos?

Elizabeth Flesch (EF): Siendo originaría de las llanuras de Iowa, mi interés por el mundo natural se desarrolló a temprana edad a través de visitas al Parque Nacional Yellowstone con mi familia. Viendo atentamente por la ventana, quedé impresionada con los bisontes, alces y osos grizzli que caminaban libres y desde entonces una curiosidad y pasión latente por la ecología nació en mi. Consecuentemente, obtuve mi licenciatura en Ciencias Biológicas con una especialidad en el manejo de peces y vida silvestre en la Universidad Estatal de Montana (UEM). Mis estudios culminaron con mi tésis de investigación de honores acerca de los borregos cimarrones y las cabras de montaña en el Gran área de Yellowstone, la cual incluía viajes de mochila en terreno accidentado para mapear donde estaban ubicados dichos animales.

Después de graduarme, trabajé temporalmente en proyectos de vida silvestre en ubicaciones múltiples, incluyendo el levantamiento de pikas entre las rocas volcánicas del Parque Nacional Volcánico Lassen. Mi corazón siempre estuvo en las montañas rocosas y regrese a UEM por mi posgrado donde complete mi doctorado acerca de la genómica del borrego cimarrón en el 2020.

Una mujer sonrié mientras posa a lo largo del paisaje alpino en las Montañas Rocosas.

Investigadora postdoctoral, Elizabeth Flesch, dirige los análisis genómicos y los análisis de collares GPS para los borregos cimarrones en el Parque Nacional de Glaciares.

Fotografía: U.S. Geological Survey

CPNG: ¿Qué la llevo a interesarse en estudiar a los borregos cimarrones? ¿Cómo terminó en el Parque Nacional de Glaciares? ¿Cómo terminó en el Parque Nacional de Glaciares?

EF: Siempre me han inspirado los animales que viven en las montañas accidentadas. Tuve la fortuna de ser la Coordinadora de Ciencias Ciudadanasde High Country en el Parque Nacional de Glaciares durante tres veranos, en donde fomenté la participación pública en la investigación sobre pikas, cabras de montaña y borregos cimarrones. Este programa es posible gracias al apoyo generoso de la Conservación de Glaciares. En este rol, trabajé para asociar el interés público con la investigación científica para promover la educación ambiental y un avance en el entendimiento acerca de las especies alpinas.

Cuando comencé mi postgrado, me mantuve en contacto con mis colaboradores en los Glaciares e integramos el rebaño de borregos cimarrones del parque en mi evaluación estatal de la genética de los rebaños de borrego cimarrón. ¡Esto se llevo a cabo, en parte, gracias al apoyo generoso de la Conservación de Glaciares! Estoy muy feliz de continuar trabajando en las investigaciones del borrego cimarrón a través de un estudio de postgrado en la Universidad Estatal de Montana, en colaboración con el Servicio de Parques Nacionales y el Servicio Geológico Estadounidense.

Un rebaño de borregos cimarrones atraviesa la carretera con montañas nevadas de fondo.

Fotografía: Elizabeth Flesch

CPNG: ¿Cuál es la historia más interesante acerca de los cimarrones que ha escuchado y/o experimentado?

EF: Mis recuerdos nostálgicos del borrego cimarrón son impresiones generales: un grupo de corderitos galopando a través de los verdes prados de la primavera, la silueta de los carneros en una cresta al atardecer; un grupo de ovejas y corderos que se lanzaban para evitar a un coyote curioso. Un encuentro muy interesante con cimarrones fue cuando estábamos tranquilizando a un rebaño de ellos en el área metropolitana de Yellowstone para desplegar collares GPS y recolectar muestras genéticas. Usualmente, los cimarrones en esta área en particular se encuentran en la carretera durante el invierno, así que intentamos tranquilizarlos desde la camioneta para evitar asustarlos al caminar a pie. Sin embargo, después de unas cuantas visitas, parecía que un grupo de cimarrones que habíamos estado observando nos recordaba. ¡Tan pronto nos vieron en nuestra camioneta corrieron hacia las colinas!

CPNG: ¿Qué es algo que muchas personas no saben acerca de los borregos cimarrones?

EF: Históricamente, las poblaciones del borrego cimarrón estaban relativamente esparcidas alrededor de Norte América. Sin embargo, la colonización europea en el oeste trajo la caza comercial y la oveja doméstica. Ambas crearon una competencia directa con los borregos cimarrones y proporcionaron nuevas enfermedades. Dichas influencias resultaron en la disminución y completa desaparición de muchas de las poblaciones de borregos cimarrones. Durante el siglo pasado, en un esfuerzo por restaurar la especie a su rango anterior, los administradores de vida silvestre trasladaron borregos cimarrones a áreas que habían ocupado previamente y suplementaron poblaciones pequeñas en translocaciones.

Para la investigación de mi tésis, evaluamos la genética de poblaciones de origen y poblaciones receptoras de translocaciones para determinar el éxito de estos esfuerzos anteriores. Descubrimos que las translocaciones de grupos grandes, incluyendo machos y hembras, fueron más exitosas en proveer flujo de genes que las translocaciones pequeñas de unos pocos carneros. Interesantemente, la población de los Glaciares es única de manera que nunca ha sido extirpada o suplementada con translocaciones externas. ¡Esto significa que el borrego cimarrón que vemos en el parque hoy en día ha vivido continuamente en el área por muchas generaciones!

Un borrego cimarrón y un corderito pastan a lo largo de una pradera en los alpes de las Montañas Rocosas.

Fotografía: Elizabeth Flesch

CPNG: ¿Por qué este estudio es tan importante para la viabilidad de la población de cimarrones de los Glaciares y para las poblaciones de cimarrones en general?

EF: Un factor importante y limitante para las poblaciones de cimarrones son las enfermedades respiratorias. Comprender que facilita e impide el movimiento es imperativo para identificar opciones de manejo en caso de que la neumonía golpee a uno o más de los rebaños dentro del Parque Nacional de Glaciares y el Parque Waterton Lakes. Los Glaciares tienen una de las dos poblaciones nativas más grandes de cimarrones en Montana con múltiples rebaños débilmente conectados. Sin embargo, sus patrones de movimiento y las características ambientales que afectan su movimiento son poco entendidas. Utilizando collares GPS y datos genómicos de casi 100 cimarrones a los que el USGS les puso collares en el lado este del parque (de 2002 a 2011), evaluaremos los factores que afectan sus movimientos, incluidos carreteras, senderos, piedras minerales y hábitat.

Cuando sepamos que tanto afectan las distintas condiciones el movimiento de los cimarrones, podremos crear un mapa mostrando los lugares donde es más y menos probable que los cimarrones se muevan alrededor de los Glaciares y del Parque Waterton. Esto nos permitirá identificar áreas potenciales de migración de enfermedades entre los rebaños del parque, lo cual es clave para reducir la probabilidad de que dichas enfermedades afecten a más de un rebaño de cimarrones. El mapa también puede utilizarse para informar la planificación y mantener la conectividad a través del corredor de la autopista US 2, que corre a lo largo del borde sur del parque. ¡El apoyo de la Conservación de Glaciares esta haciendo este proyecto posible!

Un rebaño de cimarrones pastan a lo largo de un camino con vista al lago y montañas a la distancia.

Fotografía: Elizabeth Flesch

CPNG: ¿Hay algo que le gustaría agregar acerca de la importancia de este programa?

EF: Esta investigación incluye innovadores análisis genómicos y de collares GPS que se extenderán más allá de los Glaciares. Desarrolla un marco de trabajo para múltiples parques y otras agencias de administración con preguntas acerca del movimiento y la enfermedad. En los Glaciares, esta investigación informará acerca de opciones para mitigar posibles brotes de enfermedades respiratorias y planes para administrar la conectividad de los rebaños de borrego cimarrón dentro del parque y en las áreas vecinas. También proveerá datos de referencia sobre patrones de movimiento y genética de un gran rebaño nativo que coexiste con cabras de montaña. Si cambios en cabras de montaña o cimarrones ocurren, esto podría ayudarnos a comprender como y porque están cambiando.

Protegiendo al borrego cimarrón de los Glaciares para las generaciones futuras

Hay pocos animales que pueden compararse a la majestuosidad encontrada en los rebaños de cimarrones que habitan el Parque Nacional de Glaciares. Los cuernos homónimos del borrego lo convierten en un símbolo clásico del parque. Los Glaciares tienen una de las dos poblaciones nativas más grandes de cimarrones en Montana con múltiples rebaños débilmente conectados.

Gracias a su apoyo, el parque explora opciones para mitigar posibles brotes de enfermedades respiratorias, desarrollando planes para manejar la conectividad de los rebaños de borregos cimarrones en el parque y en las áreas vecinas y proporcionando unos datos de referencia acerca de patrones de movimiento y genética en un gran rebaño de borregos cimarrones que coexisten con las cabras de montaña. Este trabajo también continúa una asociación cooperativa con la Universidad Estatal de Montana en un estudio a nivel estatal del borrego cimarrón.

Un cimarrón posa al borde de una colina

Fotografía: U.S. Geological Survey

¿Cómo puede usted ayudar a los borregos cimarrones de los Glaciares?

Hoy puede hacer una donaciónpara ayudar a proteger a los cimarrones de los Glaciares, también puede compartir este blog con un amigo o seguir a la Conservación de Glaciares en las redes sociales. ¡Apreciamos mucho su apoyo!

Un borrego cimarrón posa para la cámara con nieve y arboles de fondo

Fotografía: NPS

Su apoyo hace la diferencia

Este y otros proyectos fundamentales no serían posibles sin sus donaciones a la Conservación de Glaciares. Conozca más acerca de como su apoyo esta haciendo posibles otros proyectos de investigaciones científicas en el Parque Nacional de Glaciares.